Las Drogas y el Significado de la Vida – por Sam Harris

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Banco de Fotos JB )

(Nota 06/04/2014: He revisado este ensayo de 2011 y añadido una versión en audio -SH.)

Todo lo que hacemos es con el propósito de alterar la conciencia. Formamos amistades para que podamos sentir ciertas emociones, como el amor, y para evitar otras, como la soledad. Comemos alimentos específicos para disfrutar de su fugaz presencia en nuestras lenguas. Leemos por el placer de pensar los pensamientos de otra persona. Cada momento durante la vigilia, e incluso en nuestros sueños, nos esforzamos para dirigir el flujo de la sensación, la emoción y la cognición hacia estados de conciencia que valoramos.

Las drogas son otro medio para lograr este fin. Algunas son ilegales, algunas están estigmatizadas, y algunas son peligrosas, aunque, paradójicamente, estas categorías se cruzan sólo en parte. Algunas drogas con extraordinario poder y utilidad, como la psilocibina (el compuesto activo en los “hongos mágicos”) y la dietilamida del ácido lisérgico (LSD) no suponen ningún riesgo aparente de adicción y son físicamente bien toleradas, sin embargo aún puedes ser enviado a prisión por usarlas, mientras que drogas como el tabaco y el alcohol, que han arruinado incontables vidas, pueden ser disfrutadas ad libitum en casi todas las sociedades sobre la tierra. Existen puntos intermedios en esta continuidad: el MDMA o Éxtasis tiene un potencial terapéutico notable, pero también es susceptible a los abusos y hay evidencias que sugieren que puede ser neurotóxico.1 ]

Una de las grandes responsabilidades que tenemos como sociedad es educarnos a nosotros mismos, junto con la siguiente generación, acerca de cuales sustancias vale la pena ingerir y con qué propósito y cuales no. El problema , sin embargo, es que nos referimos a todos los compuestos biológicamente activos con un único término, drogas, lo que hace casi imposible tener una discusión inteligente sobre los problemas psicológicos, médicos, éticos y legales que rodean su uso. La pobreza de nuestro lenguaje ha sido ligeramente aliviada por la introducción de términos cómo  psicodélicos para diferenciar ciertos compuestos visionarios que pueden producir estados extraordinarios de éxtasis e introspección de los narcóticos y otros agentes clásicos de estupefacción y abuso.

Sin embargo, no debemos apresurarnos a sentir nostalgia por la contracultura de la década de los 60’s. Sí, se hicieron avances importantes, social y psicológicamente, y las drogas fueron centrales en el proceso, pero uno sólo necesita leer relatos de la época, cómo Arrastrándose hacia Belén de Joan Didion, para ver el problema de una sociedad inclinada a tener un juicio final a cualquier costo. Por cada visión de valor duradero producida por las drogas, había un ejército de zombies con flores en el cabello dejándose llevar hacia el fracaso y el arrepentimiento. Conectarse, sintonizarse y desprenderse es sabio, o al menos benigno, sólo si después puedes llegar a un modo de vida que tiene sentido ético y material y no dejas a tus hijos vagando en las calles.

El abuso de drogas y la adicción son problemas reales, por supuesto, y el remedio para ellos es la educación y el tratamiento médico, no el encarcelamiento. De hecho, las drogas de las que más se abusa en los Estados Unidos parecen ser la oxidocona y otros analgésicos recetados. ¿Deberían estos medicamentos ser ilegales? Por supuesto que no. Pero las personas necesitan ser informadas acerca de sus peligros y los adictos necesitan tratamiento. Y todas las drogas, incluyendo el alcohol, los cigarrillos y las aspirinas, deben mantenerse fuera del alcance de los niños.

Discutí los problemas de la política antidrogas en mi primer libro El Fin de la Fe, y mi forma de pensar al respecto no ha cambiado. La “guerra contra las drogas” está perdida y nunca debió haber sido librada. No puedo pensar en un derecho más fundamental que el de observar pacíficamente los contenidos de nuestra propia conciencia. El hecho de que sin razón alguna arruinemos la vida de usuarios no violentos de drogas al encarcelarlos, a un gran costo, constituye uno de los grandes fracasos morales de nuestro tiempo. (Y el hecho de que hagamos lugar para ellos en las cárceles dándole libertad provisional a asesinos, violadores y pederastas hace que uno se pregunte si la civilización no estará simplemente condenada.)

Tengo dos hijas que algún día usarán drogas. Por supuesto, haré todo lo que esté a mi alcance para ver que ellas escojan sus drogas con prudencia, ya que una vida vivida sin ningún tipo de drogas no parece previsible ni deseable, a mi parecer.  Espero que algún dia ellas disfruten de una taza de café o té por la mañana tanto como yo. Si beben alcohol de adultas, como probablemente lo harán, las animaré a hacerlo de manera segura. Si optan por fumar marihuana, les recomendaré moderación.2 ]  El tabaco debe ser evitado, y voy a hacer todo dentro de los límites de la paternidad decente para alejarlas de el. Sobra decir que, si me entero que alguna de ellas desarrollará una afición por la metanfetamina o el crack, podría no volver a dormir nunca. Pero si no prueban un psicodélico como la psilocibina o el LSD al menos una vez durante su vida adulta, me preguntaré si se habrán perdido uno de los más importantes ritos de paso que un ser humano puede experimentar.

Esto no quiere decir que todos deberían tomar psicodélicos. Como dejaré claro a continuación, estas drogas presentan ciertos peligros. Sin duda, algunas personas no pueden darse el lujo de darle al ancla de la cordura ni el más mínimo tirón. Han pasado muchos años desde que tomé drogas psicodélicas y mi abstinencia proviene de un saludable respeto por los riesgos que implica. Sin embargo, hubo un período en mis años 20 en los que consideré a la psilocibina y al LSD como herramientas indispensables, y algunos de los momentos más importantes de mi vida los pasé bajo su influencia. Sin ellas, podría no haber descubierto nunca que hay un paisaje interno en la mente que vale la pena explorar.

Es imposible negar el rol de la suerte aquí. Si tienes suerte, y tomas la droga correcta, sabrás lo que es alcanzar la iluminación (o estarás lo suficientemente cerca de lograrlo como para persuadirte de que la iluminación es posible.) Si tienes mala suerte, sabrás que es padecer demencia clínica. Si bien, no recomiendo esta última experiencia, sí ayuda a aumentar el respeto de uno por la frágil condición de la cordura, así como la compasión por las personas que sufren de enfermedades mentales.

Los seres humanos han ingerido plantas psicodélicas durante miles de años, pero la investigación científica de estos compuestos no empezó sino hasta la década de 1950. Ya para 1965 se habían publicado un millar de estudios, principalmente sobre la psilocibina y el LSD, muchos de las cuales comprobaron la utilidad de los psicodélicos para el tratamiento de la depresión clínica, trastorno obsesivo compulsivo, adicción al alcohol y para tratar el dolor y la ansiedad asociados al cáncer terminal. En pocos años, sin embargo, todo este campo de investigación fue abolido en un esfuerzo por detener la propagación de estas drogas entre el público. Después de una pausa que duró toda una generación, la investigación científica sobre la farmacología y el valor terapéutico de las drogas psicodélicas se ha reanudado silenciosamente.

Psicodélicos como la psilocibina, el LSD, el DMT y la mezcalina alteran poderosamente la cognición, la percepción y el estado de ánimo. La mayoría parecen ejercer su influencia a través del sistema de la serotonina en el cerebro, principalmente al unirse a receptores 5-HT 2A (aunque algunos tienen afinidad también por otros receptores), lo que lleva a una mayor actividad neuronal en la corteza prefrontal (CPF). Ya que la CPF modula a su vez la producción de dopamina subcortical, (y algunos de estos compuestos como el LSD, se unen directamente a los receptores de la dopamina) el efecto de las drogas psicodélicas parece tener lugar en gran medida fuera de las vías de la dopamina (lo que podría explicar por qué estas drogas no son formadoras de hábito).

La eficacia de los psicodélicos parece establecer la base para una vida mental y espiritual mas allá de toda duda, ya que la introducción de estas sustancias en el cerebro es la causa evidente del apocalipsis numinoso que le sigue. Es posible, sin embargo, si no realmente plausible, tomar esta evidencia desde el otro extremo y argumentar, cómo Aldous Huxley lo hizo en su ensayo clásico Las puertas de la percepción, que la función primaria del cerebro podría ser eliminativa: su objetivo puede ser evitar que una dimensión vasta y transpersonal inunde nuestra conciencia, permitiendo así que monos como nosotros se abran paso por el mundo sin ser deslumbrados a cada paso por fenómenos visionarios irrelevantes para su supervivencia. Huxley pensaba en el cerebro como una especie de “válvula de escape” para una “Mente en Grande”. De hecho, la idea de que el cerebro es un filtro en vez que el origen de la mente se remonta hasta por lo menos Henri Bergson y William James. En opinión de Huxley, esto explicaría la eficacia de los psicodélicos: Puede que simplemente sean un medio material para abrir el tapón.

Huxley estaba operando bajo la suposición de que los psicodélicos disminuyen la actividad cerebral. Algunos datos recientes apoyan esta opinión; por ejemplo, un estudio de neuroimagen de la psilocibina sugiere que la droga reduce principalmente la actividad en la corteza cingulada anterior, una región involucrada en una amplia variedad de tareas relacionadas con el auto-monitoreo. Sin embargo, otros estudios han descubierto que los psicodélicos aumentan la actividad de todo el cerebro. En cualquier caso, la acción de estad drogas no descarta el dualismo, o la existencia de otras realidades mentales mas allá del cerebro, pero en realidad, nada lo hace. Ese es uno de los problemas con los puntos de vista de este tipo: Parecen ser infalsificables.3 ]

Tenemos razones para ser escépticos de la tesis cerebro-como-barrera. Si el cerebro fuera simplemente un filtro en la mente, dañarlo debería aumentar la cognición. De hecho, dañar estratégicamente el cerebro debería ser el método más fiable de práctica espiritual disponible para cualquiera. En casi todos los casos, la pérdida de cerebro debería producir más mente. Pero la mente no funciona de esa manera.

Algunas personas intentan evitar esto sugiriendo que el cerebro podría funcionar más bien como un radio, un receptor de estados de conciencia en lugar de una barrera para ellos. A primera vista, esto podría explicar los efectos nocivos de las lesiones y enfermedades neurológicas, pues si uno rompe el radio con un martillo, dejará de funcionar correctamente. Sin embargo, hay un problema con esta metáfora. Quienes la emplean invariablemente olvidan que somos la música, no la radio. Si el cerebro no fuera más que un receptor de estados de conciencia, debería ser imposible disminuir la experiencia del cosmos de una persona al dañar su cerebro. Ella puede parecer inconsciente desde afuera, como un radio descompuesto, pero, subjetivamente hablando, la música seguiría sonando.

Reducciones específicas en la actividad cerebral podrían beneficiar a las personas de ciertas maneras, para descubrir recuerdos o habilidades que están siendo activamente inhibidos por las regiones en cuestión. Pero no hay razones para pensar que la destrucción generalizada del sistema nervioso no afectaría a la mente (mucho menos mejorarla). Los medicamentos que reducen la ansiedad funcionan generalmente aumentando el efecto del neurotransmisor inhibidor GABA, disminuyendo así la actividad neuronal en diversas partes del cerebro. Pero el hecho de que amortiguar la excitación de esta manera hace que la gente se sienta mejor, no sugiere que se sentirían mejor aún si se les induciera un coma con drogas. Del mismo modo, sería poco sorprendente que la psilocibina redujera la actividad cerebral en las áreas responsables del auto-monitoreo, ya que eso podría, en parte, explicar las experiencias que a menudo se asocian con la droga. Esto no nos da ninguna razón para creer que apagar el cerebro por completo produciría una mayor conciencia de las realidades espirituales.

Sin embargo, el cerebro  excluye una cantidad extraordinaria de información de la conciencia. Y, al igual que muchos de los que han tomado psicodélicos, puedo afirmar que estos compuestos ciertamente abren las puertas. Postular la existencia de una Mente en Grande es mas tentador en algunos estados de conciencia que en otros. Pero estos fármacos también pueden producir estados mentales que podrían ser vistos como formas de psicosis. En términos generales, creo que debemos ser muy lentos para sacar conclusiones sobre la naturaleza del cosmos basándonos en experiencias internas, sin importar lo profundas que parezcan.

Una cosa es cierta: La mente es más vasta y más fluida de lo que nuestra conciencia ordinaria y en vigilia sugiere. Y es simplemente imposible comunicar la profundidad (o profundidad aparente) de los estados psicodélicos a quienes nunca los ha experimentado. De hecho, incluso a uno mismo le es difícil recordar el poder de estos estados una vez que han pasado.

Mucha gente se pregunta sobre la diferencia entre la meditación (y otras prácticas contemplativas) y los psicodélicos. ¿Son estas drogas una forma de hacer trampa, o son el único e indispensable vehículo para el auténtico despertar? No son ni lo uno ni lo otro. Todas las drogas psicoactivas modulan la neuroquímica existente en el cerebro, ya sea mediante la imitación de determinados neurotransmisores, o haciendo que los neurotransmisores mismos sean más o menos activos. Todo lo que uno puede experimentar con una droga es, en algún nivel, una expresión del potencial del cerebro. Por lo tanto, todo lo que uno ha visto o sentido después de ingerir LSD es probable que haya sido visto o sentido por alguien, en algún lugar, sin tomarlo.

Sin embargo, no puede negarse que los psicodélicos son un medio singularmente potente para alterar la conciencia. Puedes enseñar a una persona a meditar, orar, cantar o hacer yoga y no garantía que algo suceda. Dependiendo de su aptitud o interés, puede que la única recompensa por sus esfuerzos sean aburrimiento y dolor de espalda. No obstante, si una persona ingiere 100 microgramos de LSD, lo que sucede a continuación dependerá de una variedad de factores, pero no hay duda alguna de que algo va a suceder. Y el aburrimiento, simplemente, no está en el menú. En menos de una hora, el significado de su propia existencia se abalanzará sobre ella como una avalancha. Como el difunto Terence McKenna4 ] no se cansó de señalar, esta garantía de efecto profundo, para bien o para mal, es lo que separa a los psicodélicos de todos los demás métodos de investigación espiritual.

Ingerir una dosis poderosa de una droga psicodélica es como atarse a un cohete sin sistema de navegación. Uno podría terminar en algún lugar a donde vale la pena ir, y dependiendo de la sustancia y de nuestro “escenario y situación”, ciertas trayectorias son más probables que otras. Pero sin importar cuán metódicamente se prepare para el viaje, uno puede todavía ser lanzado a unos estados mentales tan dolorosos y confusos que pueden ser indistinguibles de la psicosis. Por eso, los términos psicotomiméticos y psicótogenos se aplican ocasionalmente a estas drogas.

He visitado ambos extremos del espectro psicodélico. Las experiencias positivas fueron más sublimes de lo que jamás hubiera imaginado o de lo que ahora puedo recordar con fidelidad. Estos químicos revelan capas de belleza que el arte es impotente para capturar y para los cuales la belleza de la naturaleza misma es un mero simulacro. Una cosa es recibir un golpe de asombro por la visión de una secuoya gigante y estar maravillado por los detalles de su historia y su biología subyacente. Es una cosa muy distinta pasar una eternidad aparente en una comunión libre de ego con ella. Las experiencias psicodélicas positivas a menudo revelan lo maravillosamente a gusto que un ser humano puede estar en el universo, y para la mayoría de nosotros, la conciencia normal de vigilia no nos ofrece siquiera un atisbo de esas posibilidades más profundas.

Las personas generalmente salen de tales experiencias con la sensación de que nuestros estados convencionales de conciencia oscurecen y truncan introspecciones y emociones sagradas. Si los patriarcas y matriarcas de las religiones del mundo experimentaron estos estados mentales, muchas de sus afirmaciones sobre la naturaleza de la realidad podrían tener sentido subjetivo. Una visión beatífica no te dice nada acerca del nacimiento del cosmos, pero sí revela cuán completamente transfigurada puede ser una mente por una colisión total con el momento presente.

Sin embargo, los picos son tan altos como profundos son los valles. Mis “malos viajes” fueron, sin lugar a dudas, las horas más angustiosas que he sufrido, y hacen que la noción del infierno (como metáfora y no un destino real) parezca perfectamente apta. Si de algo sirven estas atroces experiencias es para convertirse en una fuente de compasión. Creo que sería imposible imaginar lo que es padecer una enfermedad mental sin haber tocado brevemente sus costas.

En ambos extremos del espectro, el tiempo se dilata de manera que no se puede describir mas allá de observar que estás experiencias aparentan ser eternas. He pasado horas, tanto buenas como malas, en las cuales todo conocimiento de que había yo ingerido una droga estaba perdido, y todas las memorias de mi pasado junto con él. La inmersión total en el momento presente a este grado es sinónimo de la sensación de que uno siempre ha estado y siempre estará en precisamente esta condición. Dependiendo del carácter de la propia experiencia en este punto, las nociones de salvación y condenación pueden aplicar muy bien. La línea de Blake sobre contemplar “la eternidad en una hora” no promete ni amenaza demasiado.

Al principio, mis experiencias con la psilocibina y el LSD fueron tan positivas que no podía ver cómo era posible un mal viaje. Las nociones de “escenario y situación” (*set and setting) ciertamente vagas, parecían ser suficientes para explicar mi buena suerte. Mi situación mental era exactamente como debía ser, yo era un investigador espiritual y serio de mi propia mente, y mi escenario era generalmente de belleza natural o de aislamiento seguro.

No puedo explicar por qué mis aventuras con psicodélicos eran uniformemente agradables hasta que dejaron de serlo, pero cuando las puertas al infierno al fin se abrieron, parecían haber quedado permanentemente abiertas. A partir de entonces, si un viaje era bueno o no en su conjunto, por lo general, implicaba algún desvío angustioso en el camino hacia lo sublime. ¿Alguna vez has viajado mas allá de las meras metáforas, a la Montaña de la Vergüenza quedándote ahí durante mil años.? No lo recomiendo.

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(Pokhara, Nepal)

En mi primer viaje a Nepal, tomé un bote de remos en el lago Phewa en Pokhara, que ofrece una vista impresionante de la cordillera de Annapurna. Era temprano por la mañana, y yo estaba solo. A medida que el sol se levantaba sobre el agua, ingerí 400 microgramos de LSD. Yo tenía 20 años de edad y había tomado la droga por lo menos diez veces anteriormente. ¿Qué podría salir mal?.

Resultó que todo. Bueno, no todo… no me ahogué. Tengo un vago recuerdo de haber llegado a una orilla y de estar rodeado por un grupo de soldados nepaleses. Después de mirarme por un tiempo, mientras yo espiaba furtivamente por sobre la borda como un lunático, parecía que estaban a punto de decidir que hacer conmigo. Pero después de unas corteses palabras en Esperanto y unos cuantos alocados golpes de remo, me alejé de la orilla hacia el olvido. Supongo que eso podría haber terminado de manera diferente.

Pero pronto no había lago, montañas ni barco, y de haber caído al agua estoy bastante seguro de que no habría ahí nadie que nadara. Durante las horas siguientes mi mente se convirtió en el perfecto instrumento de auto-tortura. Todo lo que quedaba era un terror continuo y demoledor para el cual no tengo palabras.

Un encuentro como éste te quita algo. Incluso si el LSD y drogas similares son biológicamente seguras, tienen el potencial de producir experiencias desagradables y desestabilizadoras. Creo que fui afectado positivamente por mis buenos viajes y negativamente por los malos, durante semanas y meses.

La meditación puede abrir la mente a un rango similar de estados de conciencia, pero mucho menos al azar. Si el LSD es como atarse un cohete, aprender a meditar es como levantar cuidadosamente la vela de un barco. Sí, es posible, incluso con orientación, terminar en un lugar aterrador y hay personas que probablemente no deberían pasar largos períodos en práctica intensiva. Pero el efecto general de aprender meditación es de asentarse con mayor plenitud en la propia piel y sufrir menos ahí.

Como dije en El fin de la fe, me parece que la mayoría de las experiencias psicodélicas son potencialmente engañosas. Los psicodélicos no garantizan sabiduría o un claro reconocimiento de la naturaleza no egoica (*carente de yo) de la consciencia. Se limitan a garantizar que los contenidos de la consciencia cambiarán. Tales experiencias visionarias, consideradas en su totalidad, me parecen éticamente neutras. Por lo tanto, parece que los éxtasis psicodélicos debe ser dirigidos hacia nuestro bienestar individual y colectivo por algún otro principio. Como Daniel Pinchbeck señaló en su muy entretenido libro Breaking Open the Head, el hecho de que tanto los Mayas como los Aztecas utilizaran drogas psicodélicas siendo practicantes entusiastas de los sacrificios humanos, hace que cualquier vínculo idealista entre el chamanismo a base de plantas y una sociedad iluminada parezca terriblemente ingenuo.

Como he discutido en otras obras, la forma de trascendencia que parece enlazarse directamente con el comportamiento ético y el bienestar humano es la que ocurre en medio de la vida ordinaria. Es al dejar de aferrarnos a los contenidos de la conciencia, a nuestros pensamientos, estados de animo y deseos, que progresamos. Este proyecto no requiere, en principio, que experimentemos más contenido. 5 ]  Librarse del ego, que es a la vez el objetivo y el fundamento de la vida “espiritual” es coincidente con la percepción y cognición normales, aunque, ciertamente, esto puede ser difícil de entender.

El poder de los psicodélicos, sin embargo, es que a menudo revelan, en el lapso de unas pocas horas, profundidades de fascinación y entendimiento que de otra forma nos pueden eludir por toda la vida. William James dijo que casi tan bien como cualquiera: 6 ]

Una conclusión entró por la fuerza en mi mente en ese momento, y mi impresión sobre su veracidad ha permanecido inquebrantable desde entonces. Y es que nuestra conciencia normal de vigilia, la consciencia racional, como la llamamos, no es sino un tipo especial de conciencia, mientras que por toda ella, separadas por un delgadísimo velo, se encuentran formas potenciales de consciencia totalmente diferentes. Podríamos ir por la vida sin sospechar su existencia, pero si aplicamos los estímulos necesarios, en un momento aparecen ahí, en toda su plenitud, tipos concretos de mentalidad que probablemente en algún lugar tienen su campo de aplicación y adaptación. Ninguna descripción del universo en su totalidad puede ser definitiva si se hacen a un lado estas otras formas de consciencia. Cómo interpretarlas es la cuestión, puesto que son tan discontinuas con la consciencia ordinaria. Con todo, éstas pueden determinar actitudes a pesar de que no puedan aportar fórmulas y abren una región a pesar de que no dan un mapa. En cualquier caso, nos prohiben un cierre prematuro de nuestra descripción de la realidad.

(Las variedades de la experiencia religiosa, p. 388)

Creo que los psicodélicos pueden ser indispensables para algunas personas, especialmente para aquellos que, como yo, en un principio necesitan ser convencidos de que los cambios profundos en la consciencia son posibles. Después de eso, parece sensato encontrar formas de practicar que no presenten los mismos riesgos. Afortunadamente, tales métodos están ampliamente disponibles.


NOTAS:

  1. Una amplia literatura sugiere que el MDMA daña neuronas productoras de serotonina y disminuye los niveles de serotonina en el cerebro. Una amplia literatura sugiere ahora que el MDMA puede dañar las neuronas productoras de serotonina y disminuir los niveles de serotonina en el cerebro. Esta es la punta del iceberg: 1 , 2 , 3 , 4 , 5 y 6 . Sin embargo, existen reclamos creíbles de que muchos de estos estudios utilizaron controles deficientes o dosis en animales de laboratorio que eran demasiado altas para modelar el uso humano de la droga. 
  2. ¿Qué es moderación? Digamos que nunca he conocido a una persona que fume marihuana todos los días de quien haya pensado que no se beneficiaría de fumar menos (y nunca he conocido a alguien que nunca la ha probado de quien haya pensado que no se beneficiarían de fumar más).
  3. El fisicalismo, por el contrario, podría ser fácilmente falsificado. Si la ciencia alguna vez estableciera la existencia de fantasmas, o la reencarnación, o cualquier otro fenómeno que ponga a la mente humana (completa o en parte) fuera del cerebro, el fisicalismo estaría muerto. El hecho de que los dualistas nunca puedan decir lo que contaría como evidencia en contra de sus puntos de vista hace que esta antigua posición filosófica sea muy difícil de distinguir de la fe religiosa.
  4. Terence McKenna es una persona me arrepiento de no haber conocido. Desafortunadamente, él murió de cáncer cerebral en el 2000, a la edad de 53. Sus libros bien valen la pena de leer y recomiendo varios más adelante, pero era, sobre todo, un orador increíble. Es cierto que su elocuencia a menudo le llevó a adoptar posiciones que sólo pueden ser descritas (por caridad) como “alocadas”, pero el hombre era sin lugar a dudas brillante y siempre vale la pena escucharlo. 
  5. Debo decir, sin embargo, que hay experiencias psicodélicas que no he tenido, que parecen transmitir un mensaje diferente. En lugar de ser estados en los que los límites del yo se disuelven, algunas personas tienen experiencias en las que el yo (en cierta forma) parece ser transportado a otro lugar. Este fenómeno es muy común con el DMT, y puede llevar a sus iniciados a algunas conclusiones muy sorprendentes sobre la naturaleza de la realidad. Más que nadie, Terence McKenna fue muy influyente en volver a la fenomenología del DMT relevanteEl DMT es único entre los psicodélicos por varias razones. Todos los que han probado parecen estar de acuerdo que es el alucinógeno más potente disponible (no en términos de la cantidad necesaria para una dosis efectiva, sino en términos de sus efectos). También es, paradójicamente, la que actúa con mayor rapidez. Si bien los efectos del LSD pueden durar diez horas, el trance del DMT aparece en menos de un minuto y desaparece en diez. Una razón para tan empinada farmacocinética aparentemente, es que este compuesto ya existe en el interior del cerebro humano, y se metaboliza fácilmente por monoaminoxidasa. El DMT es de la misma clase química que la psilocibina y el neurotransmisor serotonina (pero además de tener una afinidad por los receptores 5-HT2A, se ha demostrado que une al receptor sigma-1 y modula canales de Na+). Su función en el cuerpo humano sigue siendo un misterio. Entre los muchos misterios e insultos presentados por el DMT, es que ofrece una burla final a nuestras leyes antidrogas: No sólo hemos criminalizado sustancias de origen natural, como la cannabis, hemos criminalidad a uno de nuestros propios neurotransmisores.Muchos usuarios de DMT reportan haber sido empujados bajo su influencia a una realidad adyacente donde se encuentran con seres extraterrestres que parecen decididos a compartir información y demostrar el uso de tecnologías inescrutables. La convergencia de cientos de esos informes, muchos de ellos de usuarios primerizos de la droga a quienes no se les ha dicho que esperar, es ciertamente interesante. También vale la pena notar que estas descripciones están casi totalmente libres de imágenes religiosas. Parece que uno está mucho más propenso a toparse con extraterrestres o elfos bajo la influencia del DMT que con los tradicionales santos o ángeles. Como no he probado el DMT, y no he tenido una experiencia del tipo que describen sus usuarios, no sé que pensar de todo esto. 
  6. Por supuesto, James estaba reportando sus experiencias con óxido nitroso, que es un anestésico. Otros anestésicos, como clorhidrato de ketamina y clorhidrato de fenciclidina (PCP), tienen efectos similares en el estado de ánimo y la cognición en dosis bajas. Sin embargo, hay muchas diferencias entre estos fármacos y los psicodélicos clásicos, una de las cuales es que altas dosis de éstos últimos no llevan a la anestesia general. 

Texto original

Las Drogas y el Significado de la Vida – por Sam Harris

( Banco de Fotos JB )

Todo lo que hacemos es con el propósito de alterar la conciencia. Formamos amistades para que podamos sentir ciertas emociones, como el amor, y para evitar otras, como la soledad. Comemos alimentos específicos para disfrutar de su fugaz presencia en nuestras lenguas. Leemos por el placer de pensar los pensamientos de otra persona. Cada momento durante la vigilia, e incluso en nuestros sueños, nos esforzamos para dirigir el flujo de la sensación, la emoción y la cognición hacia estados de conciencia que valoramos.

Las drogas son otro medio para este fin. Algunas son ilegales, algunas están estigmatizadas, y algunas son peligrosas, aunque, paradójicamente, estas categorías se cruzan sólo en parte. Hay drogas de extraordinario poder y utilidad, como la psilocibina (el compuesto activo en los “hongos mágicos”) y la dietilamida del ácido lisérgico (LSD), que no suponen ningún riesgo aparente de adicción y son físicamente bien toleradas, y sin embargo aún se envia a la gente a la cárcel por usarlas, mientras que drogas como el tabaco y el alcohol, que han arruinado incontables vidas, pueden ser disfrutadas ad libitum en casi todas las sociedades sobre la tierra. Existen otros puntos en esta continuidad, la 3 ,4-metilendioximetanfetamina (MDMA o “éxtasis”) tiene un potencial terapéutico notable, pero también es susceptible a los abusos, y parece ser una sustancia neurotóxica. [1]

Una de las grandes responsabilidades que tenemos como sociedad es educarnos a nosotros mismos, junto con la próxima generación, acerca de cuales sustancias vale la pena la ingerir y con qué propósito, y cuales no. El problema, sin embargo, es que nos referimos a todos los compuestos biológicamente activos por un único término, “drogas”, y esto hace que sea casi imposible tener una discusión inteligente sobre los problemas psicológicos, médicos, éticos y legales que rodean su uso. La pobreza de nuestro lenguaje ha sido ligeramente aliviada por la introducción de términos como “psicodélicos” para diferenciar a ciertos compuestos visionarios, que pueden producir estados extraordinarios de éxtasis e introspección, de los “narcóticos” y otros agentes clásicos de estupefacción y abuso.

El abuso de drogas y la adicción son problemas reales, por supuesto, y el remedio para ellos es la educación y el tratamiento médico, no el encarcelamiento. De hecho, las drogas con peor índice de abuso en los Estados Unidos en este momento parecen ser los analgésicos con receta, como la oxicodona. ¿Deberían éstas medicinas ser ilegales? Por supuesto que no. Las personas necesitan estar informadas acerca de éstas y los adictos necesitan tratamiento. Y todas las drogas, incluyendo el alcohol, los cigarrillos y la aspirina, se deben mantener fuera del alcance de los niños.

Discutí los temas de la política de drogas con cierto detalle en mi primer libro, El Fin de la Fe (pp. 158-164), y mi forma de pensar sobre el tema no ha cambiado. La “guerra contra las drogas” ha sido bien perdida, y nunca debería haber sido librada. Si bien no está expresamente protegido por la Constitución de los EE.UU., no se me ocurre ningún derecho político más importante que el derecho a supervisar pacíficamente los contenidos de nuestra propia conciencia. El hecho de que sin razón alguna arruinemos la vida de usuarios de drogas no violentos al encarcelarlos, con un costo enorme, constituye uno de los grandes fracasos morales de nuestro tiempo. (Y el hecho de que hagamos lugar para ellos en las cárceles dándole libertad provisional a asesinos y violadores hace que uno se pregunte si la civilización no estará simplemente condenada.)

Tengo una hija que algún día utilizará drogas. Por supuesto, haré todo lo que esté a mi alcance para ver que ella elija sus drogas con prudencia, pero una vida sin drogas no es ni previsible, ni tampoco, a mi parecer, deseable. Algún día, espero que ella disfrute de una taza mañanera de té o café tanto como yo. Si mi hija bebe alcohol ya siendo adulta, como probablemente lo hará, la animaré a hacerlo de manera segura. Si opta por fumar marihuana, le recomendaré moderación. [2]  El tabaco debería ser evitado, por supuesto, y haré todo lo posible dentro de los límites de la educación parental decente para alejarla de el. Es innecesario decir que, si me entero de que ella eventualmente desarrollará una afición por la metanfetamina o el crack, podría ser que yo no vuelva a dormir nunca. Pero si ella no prueba una sustancia psicodélica como la psilocibina o el LSD al menos una vez en su vida adulta, me preocupará que se pueda haber perdido uno de los más importantes ritos de paso que un ser humano puede experimentar.

Esto no quiere decir que todos deberían tomar drogas psicodélicas. Como voy a dejar en claro más adelante, estos fármacos presentan ciertos peligros.Sin duda, hay personas que no pueden permitirse el lujo de dar al anclaje de la cordura ni el más mínimo tirón. Han pasado muchos años desde que tomé drogas psicodélicas, de hecho, y mi abstinencia proviene de un saludable respeto por los riesgos que implica. Sin embargo, hubo un período en mis años 20 cuando me di cuenta de que drogas como la psilocibina y el LSD son herramientas indispensables de introspección, y algunos de los momentos más importantes de mi vida los pasé bajo su influencia. Creo que es muy posible que podría nunca haber descubierto la existencia de un paisaje interior de la mente que vale la pena explorar sin haber utilizado esta ventaja farmacológica.

Mientras que los seres humanos han ingerido plantas psicodélicas durante miles de años, la investigación científica sobre estos compuestos no se inició sino hasta la década de 1950. En 1965, miles de estudios habían sido publicados, principalmente sobre la psilocibina y el LSD, muchos de los cuales comprobaron la utilidad de drogas psicodélicas en el tratamiento de la depresión clínica, trastorno obsesivo compulsivo (TOC), adicción al alcohol, y para tratar el dolor y la ansiedad asociados con el cáncer terminal. En pocos años, sin embargo, todo este campo de la investigación fue abolido en un esfuerzo por detener la propagación de estas drogas entre el público en general. Después de una pausa que duró toda una generación, la investigación científica sobre la farmacología y el valor terapéutico de las drogas psicodélicas se ha reanudado silenciosamente.

Los psicodélicos incluyen químicos como la psilocibina, el LSD, el DMT y la mezcalina, todos lo cuales alteran fuertemente la cognición, la percepción y el estado de ánimo. La mayoría parecen ejercer su influencia a través del sistema de la serotonina en el cerebro, sobre todo por la unión a receptores 5-HT 2A (aunque algunos tienen afinidad también por otros receptores), lo que lleva a una mayor actividad neuronal en la corteza prefrontal (CPF). Mientras que la CPF, a su vez modula la producción de dopamina subcortical, el efecto de drogas psicodélicas parece tener lugar en gran medida fuera de las vías de la dopamina (lo que podría explicar por qué estas drogas no son son formadoras de hábito).

La mera existencia de sustancias psicodélicas, parece establecer la base material para la vida mental y espiritual más allá de toda duda, ya que la introducción de estas sustancias en el cerebro es la causa evidente de cualquier apocalipsis numinoso que se presente. Es posible, sin embargo, si no realmente plausible, aproximarse a este dato desde el otro extremo y argumentar, cómo Aldous Huxley lo hizo en su ensayo clásico, The Doors of Perception, que la función primaria del cerebro podría ser eliminativa: su objetivo puede que sea evitar que una dimensión vasta y transpersonal inunde la conciencia, permitiendo así que monos como nosotros caminemos por el mundo sin dejarnos deslumbrar a cada paso por fenómenos visionarios irrelevantes para nuestra supervivencia. Huxley pensaba que si el cerebro fuera una especie de “válvula reguladora de presión” para una “Mente en Grande”,esto explicaría la eficacia de los psicodélicos: Podrían ser simplemente un medio material para abrir la válvula.

Lamentablemente, Huxley estaba operando bajo el supuesto erróneo de que los psicodélicos disminuyen la actividad del cerebro. Sin embargo, las modernas técnicas de neuroimagen han mostrado que estos medicamentos tienden a aumentar la actividad en muchas regiones de la corteza (y en las estructuras subcorticales también) [Nota 1/24/12: un estudio reciente sobre la psilocibina le da cierto apoyo a la visión de Huxley. -SH]. Aún así, la acción de estos fármacos no descarta el dualismo, o la existencia de realidades de la mente más allá del cerebro, pero en realidad, nada lo hace. Este es uno de los problemas con los puntos de vista de este tipo: Parecen ser infalsificables. [3]

Por supuesto, el cerebro filtra una extraordinaria cantidad de información proveniente de la conciencia. Y, al igual que muchos de los que han tomado estas drogas, puedo afirmar que los psicodélicos ciertamente abren las puertas. Sobra decir que, postular la existencia de una “Mente en Grande” es más tentador en algunos estados de la conciencia que en otros. Y la pregunta de qué visión de la realidad deberíamos privilegiar es, a veces, digna de considerarse. Sea cómo sea, estas drogas también pueden producir estados mentales que se observan mejor en términos clínicos como formas de psicosis. En términos generales, creo que debemos ser muy lentos para sacar conclusiones sobre la naturaleza del cosmos basándonos en la experiencia interna – sin importar cuán profundas parezcan ser estas experiencias.

Sin embargo, no hay duda de que la mente es más vasta y más fluida de lo que nuestra conciencia ordinaria y en vigilia sugiere. En consecuencia, es imposible comunicar la profundidad (o la profundidad aparente) de los estados psicodélicos, a aquellos que nunca han tenido experiencias por sí mismos. De hecho, es difícil recordar a uno mismo el poder de estos estados, una vez que han pasado.

Mucha gente se pregunta sobre la diferencia entre la meditación (y otras prácticas contemplativas) y los psicodélicos. ¿Son estas drogas una forma de hacer trampa, o son el único e indispensable vehículo para el auténtico despertar? Ninguno. Muchas personas no se dan cuenta de que todas las drogas psicoactivas modulan la neuroquímica existente en el cerebro, ya sea mediante la imitación de determinados neurotransmisores, o haciendo que los neurotransmisores mismos sean más activos. No hay nada que uno pueda experimentar con una droga que no sea, a cierto nivel, una expresión del potencial del cerebro. Por lo tanto, todo lo que uno ha experimentado después de la ingestión de una droga como el LSD es probable que se haya sido experimentado, por alguien, en algún lugar, sin ella.

Sin embargo, no puede negarse que los psicodélicos son un medio singularmente potente para alterar la conciencia. Si una persona aprende a meditar, orar, cantar, hacer yoga, etc, no hay garantía de que nada va a suceder. En función de sus aptitudes, intereses, etc, el aburrimiento puede que sea la única recompensa por sus esfuerzos. Sin embargo, si una persona ingiere 100 microgramos de LSD, qué sucederá después dependerá de una variedad de factores, pero no hay absolutamente ninguna duda de que algo va a suceder. Y el aburrimiento ni siquiera está contemplado. A la hora, el significado de su existencia se abalanzará sobre nuestro héroe como una avalancha. Como Terence McKenna [4] nunca se cansó de señalar, esta garantía de efecto profundo, para bien o para mal, es lo que separa a los psicodélicos de todos los demás métodos de investigación espiritual. Es, sin embargo, una diferencia que trae consigo ciertas responsabilidades.

La ingestión de una fuerte dosis de una droga psicodélica es como amarrarse a un cohete sin un sistema de orientación. Uno podría terminar en algún lugar a dónde vale la pena ir y, dependiendo del compuesto y del “estado y escenario” (set and setting) ciertas trayectorias son más probables que otras. Pero sin importar cuán metódicamente se prepare para el viaje, uno todavía puede ser lanzado a unos estados mentales tan dolorosos y confusos que terminan siendo indistinguibles de la psicosis. Por lo tanto, los términos “psicotomimética” y “psicotógena” se aplican en ocasiones a estos fármacos.

He visitado los dos extremos del continuo psicodélico. Las experiencias positivas fueron más sublimes de lo que jamás hubiera imaginado o de lo que ahora puedo recordar con fidelidad. Estos productos químicos revelan capas de belleza que el arte es impotente de capturar y para las cuales la belleza de la naturaleza misma es un mero simulacro. Una cosa es estar asombrado por la visión de una secuoya gigante y maravillado de los detalles de su historia y de la biología subyacente. Otra muy distinta es pasar lo que parece una eternidad en una comunión libre de ego con ella. Las experiencias positivas psicodélicas a menudo revelan lo maravillosamente a gusto que un ser humano puede estar en el universo, y para muchos de nosotros, la conciencia normal de vigilia no ofrece ni siquiera un atisbo de estas posibilidades más profundas.

Las personas generalmente salen de tales experiencias con la sensación de que nuestros estados convencionales de conciencia oscurecen y truncan ideas y emociones que son sagradas. Si los patriarcas y matriarcas de las religiones del mundo experimentaron estos estados mentales, muchas de sus afirmaciones sobre la naturaleza de la realidad puede tener sentido subjetivo.La visión beatífica no dice nada sobre el nacimiento del cosmos, pero sí revela cuán completamente transfigurada puede ser una mente debido a una colisión total con el momento presente.

Pero tal y como los picos son altos, los valles son profundos. Mi “malos viajes” fueron, sin lugar a dudas, las horas más angustiosas que he sufrido, y hacen que la noción del infierno, como una metáfora, si no un destino, parezca perfectamente apta. Si no para otra cosa, estas experiencias terribles pueden convertirse en una fuente de compasión. Creo que sería imposible tener una idea de lo que es padecer una enfermedad mental sin haber tocado brevemente sus costas.

En ambos extremos del continuo, el tiempo se dilata de manera que no se puede describir, aparte de decir que estas experiencias pueden parecer eternas. He tenido sesiones, tanto positivas como negativas, en el que todo conocimiento de que había ingerido una droga se había extinguido, y todos los recuerdos de mi pasado junto con él. Inmersión total en el momento presente, a este grado, es sinónimo de la sensación de que uno siempre ha estado y siempre estará, precisamente en esta condición. Dependiendo del carácter de la propia experiencia en este punto, las nociones de salvación y condenación no parecen ser hiperbólicas. En mi experiencia, la línea de Blake sobre contemplar “la eternidad en una hora” no promete, ni amenaza, demasiado.

Al principio, mis experiencias con la psilocibina y el LSD fueron tan positivas que no podía creer que un mal viaje fuera posible. Las nociones de “estado y escenario” (set and setting) ciertamente vagas, parecían suficientes para explicar esto. Mi estado mental era exactamente como debía ser, yo era un investigador espiritual serio de mi propia mente, y mi escenario era generalmente de belleza natural o soledad segura.

No puedo explicar por qué mis aventuras con psicodélicos eran uniformemente agradables hasta que ya no, pero cuando las puertas al infierno por fin se abrieron, parecían haber quedado definitivamente abiertas. A partir de entonces, si un viaje era bueno o no en su conjunto, por lo general, implicaba algún desvío angustioso en el camino hacia lo sublime. ¿Alguna vez has viajado más allá de toda metáfora, a la Montaña de la Vergüenza, quedándote ahí durante mil años?. No lo recomiendo.

(Pokhara, Nepal)

En mi primer viaje a Nepal, tomé un bote de remos en el lago Phewa en Pokhara, que ofrece una vista impresionante de la cordillera de Annapurna. Era temprano por la mañana, y yo estaba solo. A medida que el sol se levantaba sobre el agua, ingerí 400 microgramos de LSD. Yo tenía 20 años de edad y había tomado la droga por lo menos diez veces anteriormente. ¿Qué podría salir mal?

Resultó que todo. Bueno, no todo, al menos no me ahogué. Y tengo un vago recuerdo de haber llegado a una orilla y de estar rodeado por un grupo de soldados nepalíes. Después de observarme por un tiempo, mientras yo espíaba furtivamente por sobre la borda como un loco, parecía que estaban a punto de decidir qué hacer conmigo. Dije algunas palabras corteses en Esperanto, di unos cuantos y alocados golpes de remo, y me alejé de la orilla hacia de el olvido. Así que supongo que eso podría haber terminado de manera diferente.

Pero pronto no había lago, montañas ni barco, y de haber caído al agua estoy bastante seguro de que no habría nadie que nadara. Durante las horas siguientes mi mente se convirtió en el perfecto instrumento de auto-tortura. Todo lo que quedaba era un terror continuo y demoledor para el cual no tengo palabras.

Estos encuentros te quitan algo. Incluso si drogas como el LSD son biológicamente seguras, la posibilidad de experiencias muy desagradables y desestabilizadoras presenta sus propios riesgos. Creo que fui afectado positivamente durante semanas y meses por mis viajes buenos, y negativamente afectado por los malos. Teniendo en cuenta estas probabilidades como de ruleta, uno sólo puede recomendar estas experiencias con precaución.

Mientras que la meditación puede abrir la mente a un rango similar de estados de conciencia, se llega a ellos dependiendo mucho menos del azar. Si el LSD es como atarse a un cohete, aprender a meditar es como levantar cuidadosamente la vela de un barco. Sí, es posible, incluso con orientación, terminar en un lugar terrible y hay personas que probablemente no deberían pasar largos períodos en práctica intensiva. Pero el efecto general del entrenamiento en la meditación es de asentarse cada vez más plenamente en la propia piel, y estando ahí, sufrir menos en lugar de más.

Como dije en El Fin de la Fe, me parece que la mayoría de las experiencias psicodélicas son potencialmente engañosas. Los psicodélicos no garantizan sabiduría. Se limitan a garantizar más contenido. Y las experiencias visionarias, consideradas en su totalidad, me parece que son éticamente neutrales. Por lo tanto, parece que el éxtasis psicodélico, debe ser dirigido hacia nuestro bienestar personal y colectivo por algún otro principio. Como Daniel Pinchbeck señaló en su muy entretenido libro, Breaking Open the Head, el hecho de que tanto los mayas como los aztecas utilizaran drogas psicodélicas, mientras al mismo tiempo eran practicantes entusiastas de sacrificios humanos, hace que cualquier vínculo idealista entre el chamanismo a base de plantas y una sociedad iluminada parezca muy ingenuo.

Como discutiré en ensayos futuros, la forma de trascendencia que parece enlazarse directamente con el comportamiento ético y el bienestar humano es la trascendencia del ego mientras se mantiene la conciencia de vigilia ordinaria. Es al dejar de aferrarnos a los contenidos de la conciencia, a nuestros pensamientos, estados de ánimo, deseos, etc, que progresamos. Tal proyecto no requiere, en principio, que experimentemos un mayor contenido. [5]  Liberarse de uno mismo, que es a la vez el objetivo y el fundamento de la vida “espiritual”, es coincidente con la percepción y cognición normales, aunque, ciertamente, esto puede ser difícil de entender.

El poder de los psicodélicos, sin embargo, es que a menudo revelan, en el lapso de unas pocas horas, la más profunda fascinación y entendimiento que, de lo contrario, podría eludirnos durante toda una vida. Como suele ser el caso, William James lo dijo tan bien cómo las palabras lo permiten. [6]

Una conclusión entró por la fuerza en mi mente en ese momento, y mi impresión de su verdad desde entonces ha permanecido inquebrantable. Y es que nuestra conciencia normal de vigilia, la conciencia racional, como la llamamos, no es sino un tipo especial de conciencia, mientras que por toda ella, separadas por una delgadísima capa, se encuentran formas potenciales de conciencia totalmente diferentes. Podemos ir por la vida sin sospechar su existencia, pero si aplicamos los estímulos necesarios, en un momento aparecen allí en toda su plenitud, tipos concretos de mentalidad que probablemente en algún lugar tienen su campo de aplicación y adaptación. Ninguna descripción del universo en su totalidad puede ser definitiva si se hace a un lado a estas otras formas de conciencia. Cómo interpretarlas es la cuestión, puesto que son tan discontinuas con la conciencia ordinaria. Con todo, éstas pueden determinar actitudes a pesar de que no puedan aportar fórmulas y abren una región a pesar de que no dan un mapa. En cualquier caso, estas experiencias nos prohiben un cierre prematuro de nuestra descripción de la realidad.

(Las variedades de la experiencia religiosa, p. 388)

NOTAS:

1. Una amplia literatura actual sugiere que el MDMA daña neuronas productoras de serotonina y disminuye los niveles de serotonina en el cerebro. Esta es la punta del iceberg: 1, 2, 3, 4, 5, y 6

2. ¿Qué es moderación? Digamos que nunca he conocido a una persona que fuma marihuana todos los días de quien pense que no se beneficiaría de fumar menos (y nunca he conocido a alguien que nunca la haya probado de quien piense que no se beneficiarían de fumar más) .

3. El fisicalismo, por el contrario, podría ser fácilmente falsificado. Si la ciencia alguna vez estableciera la existencia de fantasmas, o la reencarnación, o cualquier otro fenómeno que ponga a la mente humana (en todo o en parte) fuera del cerebro, el fisicalismo estaría muerto. El hecho de que los dualistas nunca puedan decir lo que cuenta como evidencia en contra de sus puntos de vista hace que esta antigua posición filosófica sea muy difícil de distinguir de la fe religiosa.

4. Terence McKenna es una persona que me arrepiento de no haber conocido. Desafortunadamente, murió de cáncer cerebral en el año 2000, a la edad de 53 años. Sus libros bien valen la pena de leer, y recomiendo varios más adelante, pero era, sobre todo, un orador increíble. Es cierto que su elocuencia a menudo le llevó a adoptar posiciones que sólo pueden ser descritas (por caridad) como “alocadas”, pero el hombre era sin lugar a dudas brillante y siempre vale la pena escucharlo. 

5. Debo decir, sin embargo, que hay experiencias psicodélicas que no he tenido, que parecen transmitir un mensaje diferente. En lugar de ser estados en los que los límites del yo se disuelven, algunas personas tienen experiencias en las que el yo (en cierta forma) parece ser transportado a otro lugar. Este fenómeno es muy común con el DMT, y puede llevar a sus iniciados a algunas conclusiones muy sorprendentes sobre la naturaleza de la realidad. Más que nadie, Terence McKenna fue muy influyente en volver a la fenomenología del DMT relevante.El DMT es único entre los psicodélicos por varios motivos. Todos los que han probado parecen estar de acuerdo que es el alucinógeno más potente disponible (no en términos de la cantidad necesaria para una dosis efectiva, sino en términos de sus efectos). Es también, paradójicamente, la que actúa más rápidamente. Si bien los efectos del LSD pueden durar diez horas, el trance de DMT aparece en menos de un minuto y desaparece en diez. Una razón para tan empinada farmacocinética aparentemente, es que este compuesto ya existe en el interior del cerebro humano, y se metaboliza fácilmente por monoaminoxidasa. El DMT es de la misma clase química que la psilocibina y el neurotransmisor serotonina (pero, además de tener una afinidad por los receptores 5-HT 2A, se ha demostrado que une al receptor sigma-1 y modula canales de Na +). Su función en el cuerpo humano sigue siendo un misterio. Entre los muchos misterios e insultos presentados por el DMT, es que ofrece una burla final a nuestras leyes antidrogas: No sólo hemos criminalizado sustancias de origen natural, como el cannabis, hemos criminalizado a uno de nuestros propios neurotransmisores.

Muchos usuarios de DMT reportan haver sido empujados bajo su influencia a una realidad adyacente donde se encuentran con seres extraterrestres que parecen decididos a compartir información y demostrar el uso de tecnologías inescrutables. La convergencia de cientos de esos informes, muchos de ellos de usuarios primerizos de la droga a quienes no se les ha dicho que esperar, es ciertamente interesante. También vale la pena notar que estas descripciones están casi totalmente libres de imágenes religiosas. Parece que uno está mucho más propenso a toparse con extraterrestres o duendes bajo la influencia del DMT que con los tradicionales santos o ángeles. Como no he probado DMT, y no he tenido una experiencia del tipo que describen sus usuarios, no sé qué pensar de todo esto. 

6. Por supuesto, James estaba reportando sus experiencias con el óxido nitroso, que es un anestésico. Otros anestésicos, como el clorhidrato de ketamina y el clorhidrato de fenciclidina (PCP), tienen efectos similares en el estado de ánimo y la cognición en dosis bajas. Sin embargo, hay muchas diferencias entre estos fármacos y los psicodélicos clásicos, una de los cuales es que altas dosis de estos últimos no llevan a la anestesia general. 

Lectura recomendadas

Huxley, A. Las puertas de la percepción y el Cielo y el Infierno .

McKenna, T. Food of the Gods: The Search for the Original Tree of Knowledge A Radical History of Plants, Drugs, and Human Evolution.

McKenna, T. The Archaic Revival: Speculations on Psychedelic Mushrooms, the Amazon, Virtual Reality, UFOs, Evolution, Shamanism, the Rebirth of the Goddess, and the End of History.

McKenna, T. True Hallucinations: Being an Account of the Author’s Extraordinary Adventures in the Devil’s Paradise.

Pinchbeck, D. Breaking Open the Head: A Psychedelic Journey into the Heart of Contemporary Shamanism.

Stevens, J. Storming Heaven: LSD and the American Dream.

Ratsch, C. The Encyclopedia of Psychoactive Plants: Ethnopharmacology and Its Applications.

Ott, J. Pharmacotheon: Entheogenic Drugs, Their Plant Sources and History.

Strassman, R. DMT: The Spirit Molecule: A Doctor’s Revolutionary Research into the Biology of Near-Death and Mystical Experiences.

Artículo relacionado: What’s the pont of Trascendence?

Cómo meditar – por Sam Harris

(El que no juzga, por h. koppdelaney )

Hay muchas formas de introspección y de entrenamiento mental que llevan el nombre de “meditación” y he estudiado varias a través de los años. Como a veces hablo sobre los beneficios de estas prácticas, las personas suelen escribirme para preguntar cuál recomiendo. Teniendo en cuenta que mi audiencia principal son estudiantes de ciencia, secularistas, no creyentes, etc. éstas interrogantes suelen venir junto con la preocupación de que la mayoría de las enseñanzas tradicionales de meditación son intelectualmente sospechosas.

En efecto, es cierto que muchas disciplinas contemplativas piden a uno aceptar ideas infundadas acerca de la naturaleza de la realidad o, por lo menos, a desarrollar un gusto por la iconografía y los artefactos culturales de una u otra religión. Incluso una organización como la Transcendental Meditation (TM) , que ha pasado décadas conscientemente adaptándose para su uso por los no hindúes, no puede superar el hecho de que sus estudiantes deben tener un mantra sánscrito como el fundamento de la práctica. Los conjuros antiguos presentan un impedimento para muchas mentes que disciernen (como lo hace también el hecho de que TM muestra varios signos odiosos de ser un culto).

Pero no todas las disciplinas contemplativas encienden las mismas dudas o presentan los mismos compromisos. Hay, de hecho, muchos métodos de meditación e investigación “espiritual” que pueden mejorar nuestra salud mental sin ofrecer agravio alguno al intelecto.

Para los principiantes, yo siempre recomiendo una técnica llamada Vipassana (“ver las cosas tal y como son en realidad” en la lengua Pali), que proviene de la más antigua tradición del budismo, la Theravada. La ventaja de vipassana es que se puede enseñar de una forma completamente secular. Los expertos en esta práctica por lo general adquieren su formación en un contexto budista, por supuesto, y la mayoría de los centros de retiro en los EE.UU. y Europa siguen enseñando su filosofía asociada al Budismo. Sin embargo, este método de introspección puede ser llevado a un contexto secular o científico sin avergonzarse. No puede decirse lo mismo de la mayoría de las otras formas “espirituales” de instrucción.

La cualidad de la mente que se cultiva con vipassana se conoce generalmente como “atención plena” (la palabra en Pali es sati), y existe una literatura que crece rápidamente acerca de sus beneficios psicológicos. La atención plena es simplemente un estado de atención abierta, sin prejuicios, y no discursiva de los contenidos de la conciencia, ya sea agradable o desagradable. El cultivo de esta cualidad de la mente ha demostrado que modula el dolor , mitiga la ansiedad y la depresión , mejora la función cognitiva , e incluso produce cambios en la densidad de materia gris en regiones del cerebro relacionadas con el aprendizaje, la memoria, la regulación emocional y la conciencia de sí mismo.

Los programas de “reducción del estrés basada en la conciencia” (REBC), promovido por Jon Kabat-Zinn, han llevado esta práctica a los hospitales y otros centros clínicos. La Inner Kids Foundation (en la cual mi esposa, Annaka, es voluntaria) enseña atención plena en las escuelas. Incluso el Departamento de Defensa de EE.UU. ha comenzado a experimentar con la meditación en esta forma.

La práctica de la atención plena es extraordinariamente sencilla de describir, pero no es fácil en absoluto. Aquí, como en otras partes de la vida, la “Regla de las 10.000 horas” tiende a aplicar. Y la verdadera maestría probablemente requiere un talento especial y una vida de práctica. Por lo tanto, las instrucciones simples dadas a continuación son análogas a las instrucciones sobre cómo caminar en la cuerda floja, lo cual, supongo, es algo parecido a esto:

  1. Busque un cable horizontal que puede soportar su peso.
  2. Párese en un extremo.
  3. Dé un paso hacia adelante colocando un pie directamente frente al otro.
  4. Repita.
  5. No se caiga.

Es evidente que los pasos 3-5 implican un poco de práctica. Afortunadamente, los beneficios del entrenamiento en la meditación llegan mucho antes de que lo haga la maestría. Y caerse, desde el punto de vista del vipassana, ocurre sin cesar, cada momento en que uno se pierde en sus pensamientos. El problema no son los pensamientos per se, sino el estado de pensar sin saber que uno está pensando.

Como todo meditador descubre en seguida, la distracción es la condición normal de nuestra mente: La mayoría de nosotros cae del alambre a cada segundo, dándonse en la cabeza, ya sea deslizándose alegremente en la ensoñación, o hundiéndose en el miedo, la ira, el odio hacia nosotros mismos y otros estados negativos de la mente. La meditación es una técnica para romper este hechizo, aunque sólo sea por unos momentos. El objetivo es despertar de nuestro trance de pensamiento discursivo, y de la costumbre de aferrarnos incesantemente a lo agradable y apartárnos de lo desagradable, para que podamos disfrutar de una mente que no es perturbada por la preocupación, que simplemente está abierta como el cielo, y para ser conscientes del flujo de la experiencia en el presente sin esforzarnos.

Instrucciones de Meditación:

  1. Siéntese cómodamente, con la columna erguida, ya sea en una silla o con las piernas cruzadas sobre un cojín.
  2. Cierre los ojos, respire profundamente varias veces, y sienta los puntos de contacto entre su cuerpo y la silla o el piso. Note las sensaciones asociadas con estar sentado: presión, calor, hormigueo, vibraciones, etc
  3. Poco a poco, tome conciencia del proceso de respiración. Preste atención a donde quiera que sienta la respiración más claramente, ya sea en las fosas nasales, o en el sube y baja de su abdomen.
  4. Deje que su atención descanse en la mera sensación de la respiración. (No hay necesidad de controlar la respiración. Simplemente deje que vaya y venga de forma natural.)
  5. Cada vez que su mente se pierda en el pensamiento, regrese tranquilamente a la sensación de respirar.
  6. A medida que se centre en la respiración, se dará cuenta de que otras percepciones y sensaciones siguen apareciendo: sonidos, sensaciones en el cuerpo, emociones, etc. Simplemente observe estos fenómenos que van surgiendo en el campo de la conciencia, después, vuelva a la sensación de respirar.
  7. En el momento en que observe que se ha perdido en sus pensamientos, considere el pensamiento presente como un objeto de la conciencia. A continuación, vuelva su atención a la respiración, o a cualquier sonido o sensación que surja en el momento siguiente.
  8. Continúe de esta manera hasta que pueda simplemente observar todos los objetos de la conciencia, imágenes, sonidos, sensaciones, emociones e incluso los pensamientos mismos a medida que surgen y desaparecen.
  9. No se caiga.

A los que son nuevos en la práctica generalmente les resulta útil escuchar instrucciones de este tipo habladas en voz alta, en forma de una meditación guiada. El Mindful Awareness Research Center de la UCLA tiene varias que los principiantes encontrarán útiles.

En futuros artículos, voy a discutir la lógica de la meditación, los tipos de comprensión y entendimiento en primera persona que puede dar, y cómo puede contribuir a nuestra comprensión científica de la mente humana.

Otros recursos:

Libros de Meditación Vipassana:

Mindfulness in Plain English, by Bhante Gunaratana
The Experience of Insight, by Joseph Goldstein
Wherever You Go, There You Are, by Jon Kabat-Zinn.

Centros de Retiro:

Hay muchos lugares donde se puede practicar vipassana intensamente en retiros. Estos retiros se llevan a cabo en silencio, aparte de una conferencia vespertina y las entrevistas ocasionales con un maestro para que guie nuestra práctica. Hay también un método de meditación caminando que es tan aparentemente simple como practicarla sentado cómo se ha descrito anteriormente, y uno alterna generalmente una hora sentado con una hora caminando a lo largo del retiro. De esta manera, se puede practicar durante 10-14 horas al día sin sufrir demasiado maltrato físico.

En mi experiencia, no hay sustituto a hacer largos períodos de práctica en silencio. En mis años 20, me pasé 2 años en retiros de este tipo, variando en longitud de una semana a tres meses.

Hay muchos centros que llevan a cabo retiros de Vipassana durante todo el año.En la costa este, recomiendo el Insight Meditation Society , en la costa oeste el Spirit Rock Meditation Center .  (En México el Centro de Meditación Vipassana, que también existe en otros países, N. del T.)

Como se mencionó anteriormente, casi toda la instrucción seria en vipassana se presenta en un contexto budista. Sin embargo, uno no necesita tener fe en nada para participar de esta práctica. Es lógico que si hay algo de interés a notar en la naturaleza de la subjetividad en el momento presente, uno debe desarrollar sus propias habilidades para observarlo. La meditación, en esta forma, es simplemente un medio para hacer esto.

(Y para los lectores que se preocupan de que no he sido suficientemente crítico de la religión del budismo, le recomiendo el siguiente ensayo: Killing the Buddha )

Traducido por Mxkeptic